Ученые Палеонтологического института им. А.А. Борисяка установили разницу между двумя таксонами динозавров, живших на территории современной Монголии около 100 млн. лет назад. Позвонки опистоцеликаудии и нэмэгтозавра имеют много общих черт и явно относятся к близкородственной форме. Поэтому вопрос о том, а действительно ли это разные зауроподы, был актуален до недавнего времени. Решить проблему помогло изучение спинных позвонков завропода, выставленных в экспозиции Палеонтологического музея им. Ю.А. Орлова.

Пустыня Гоби в Монголии знаменита богатейшей фауной позднемеловых динозавров. Здесь представлены зауроподы, разнообразные хищные динозавры и родственные им древние птицы, анкилозавры, орнитоподы, пахицефалозавры и примитивные рогатые динозавры — цератопсии. В Монголии нет настоящих цератопсид, которые процветали в позднем мелу Северной Америки и известны по редким находкам из Китая. Также в Монголии редки толстоголовые ящеры пахицефалозавры, которые были обычны и разнообразны в Северной Америке.

Удивительно, что зауроподы, самые крупные динозавры, сравнительно редки в Монголии, хотя их остатки довольно обычны в верхнемеловых отложениях Китая. В Северной Америке эта группа исчезла в раннем мелу, и лишь в самом конце позднемеловой эпохи (в маастрихтском веке) на этот континент проник один представитель зауропод — аламозавр из Южной Америки. Для позднего мела характерна радиация последней по времени появления крупной группы зауропод — титанозавров, которые развивались преимущественно на южных континентах. К титанозаврам относятся также три известных зауропода из позднего мела Монголии. Это квезитозавр (Quaesitosaurus orientalis) из барунгойотской свиты (кампан, местонахождение Шара-Цав), нэмэгтозавр (Nemegtosaurus mongoliensis) и опистоцеликаудия (Opisthocoelicaudia skarzynskii) из нэмэгэтинской свиты (маастрихт, местонахождения Нэмэгт и Алтан-Ула IV соответственно). Для квезитозавра и нэмэгтозавра известны только черепа, тогда как опистоцеликаудия представлена скелетом без черепа и шейных позвонков.

Поскольку эти зауроподы происходят из местонахождений, разделенных примерно 50 км и относящихся к одной и той же свите, возникло предположение, что череп нэмэгтозавра и скелет опистоцеликаудии принадлежат одному и тому же виду динозавров, который по правилам приоритета должен называться нэмэгтозавром монгольским. Доказать это предположение можно только находкой полного скелета динозавра с черепом нэмэгтозавра и скелетом опистцеликаудии.

Шаг в этом направлении был сделан канадским палеонтологом Филиппом Карри с монгольскими коллегами (Currie et al., 2018). Им удалось найти точное место раскопок на местонахождении Нэмэгт, где в 1965 г. польскими палеонтологами был найден череп нэмэгтозавра. Там Карри с соавторами обнаружили несколько костей посткраниального скелета, включая бедренную кость и передний хвостовой позвонок, которые, очевидно, принадлежат той же особи, что и череп. Позвонок был описан как опистоцельный — выпуклый спереди и вогнутый сзади. Надо сказать, что опистоцельные хвостовые позвонки — уникальная особенность опистоцеликаудии, из-за которой данный динозавр и получил свое название. У других титанозавров хвостовые позвонки процельные — вогнутые спереди и выпуклые сзади, у прочих зауропод — амфицельные — вогнутые с обоих концов. Также бедренная кость из раскопа 1965 г., по мнению Карри и его соавторов, сходна с бедренной костью опистоцеликаудии. Это позволило Карри и его коллегам высказаться положительно в пользу принадлежности нэмэгтозавра и опистоцеликаудии к одному виду. Однако интерпретация новых находок, представленных Карри с соавторами, достаточно проблематична. На хвостовом позвонке не сохранилась невральная дуга, поэтому невозможно определить, какой конец у него передний, а какой задний. Этот позвонок может быть равнозначно интерпретирован как процельный. С бедренными костями произошла какая-то путаница, так как изображенная Карри с соавторами кость, якобы относящаяся к типовому экземпляру опистоцеликаудии, явно ему не принадлежит, поскольку сильно отличается от фотографий, опубликованных при его первом описании.

Решить таксономическую проблему нэмэгтозавра и опистоцеликаудии помогло изучение серии спинных позвонков зауропода, выставленных в экспозиции Палеонтологического музея им. Ю.А. Орлова Палеонтологического института им. А.А. Борисяка Российской академии наук (фото).

серия спинных позвонков завропода

серия спинных позвонков завропода

Фрагмент позвоночника был добыт на местонахождении Нэмэгт в 1949 г. Монгольской палеонтологической экспедицией АН СССР под руководством И.А. Ефремова, известного писателя-фантаста и палеонтолога. Позвонки имеют много общих черт с позвонками опистоцеликаудии и явно относятся к близкородственной форме. Однако имеется ряд существенных отличий родового уровня, не позволяющих отнести эти позвонки к опистоцеликаудии. К тому же все бедренные кости зауропод из местонахождения Нэмэгт четко отличаются от бедренной кости опистоцеликаудии. Скорее всего, позвонки из экспозиции Палеонтологического музея и бедренные кости из местонахождения Нэмэгт принадлежат именно нэмэгтозавру. Если это так, то нэмэгтозавр надежно отличается от опистоцеликаудии чертами строения спинных позвонков и бедренной кости, и должен сохранить свое самостоятельное положение.

Таким образом, в нэмэгетинское время в Монголии существовало не менее двух родов зауропод — нэмэгтозавр и опистоцеликаудия. Исследование российских палеонтологов опубликованов журнале Acta Palaeontologica Polonica.